Un nanosatellite français fin prêt à épier une exoplanète

11 Janvier, 2018, 22:07 | Auteur: Therese Cote
  • CC John Fowler

Image du nanosatellite PicSat fournie par Lesia/Observatoire de Paris-PSL, le 10 janvier. "PicSat", qui devait être lancée dans les tout prochains jours, à bord d'un lanceur Polar Satellite Launch Vehicle (PSLV) de l'agence spatiale indienne, ISRO. Cette exoplanète aurait une masse équivalent à 8 fois celle de Jupiter et se trouverait à 8 UA de son étoile, à peine moins que la distance qui sépare Saturne du Soleil. Le décollage est prévu à 4h58 heure française (3h58 GMT).

Située à seulement 63,4 années-lumière de la Terre et visible depuis l'hémisphère sud, Beta Pictoris est une étoile très jeune et très brillante, ce qui en fait un bon objet d'étude pour les astronomes.

En 2009, une équipe française dirigée par l'astrophysicienne Anne-Marie Lagrange, a découvert dans ce système planétaire une planète gazeuse géante, Beta Pictoris b, encore en cours de formation.

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Vue de la Terre, la planète Beta Pictoris b pourrait passer devant son étoile d'ici l'été 2018. " Observer ce transit, qui se produit tous les 18 ans, permettrait de déduire la taille exacte de l'exoplanète, l'étendue et la composition de son atmosphère, et sa composition chimique ", écrit le CNRS. Ces engins spatiaux lilliputiens constitués de l'assemblage d'une ou de plusieurs unités cubiques de dix centimètres de côté chacune - PicSat en compte trois - ont été imaginés en 1999 outre-Atlantique afin de permettre à des universités d'envoyer, à coûts réduits, des instruments dans l'espace. " Mais ils commencent à séduire les scientifiques en raison de leur temps de développement court comparé aux dizaines d'années requises par les gros satellites ", explique Pierre Drossart, le directeur du Lesia. Il mesure 30 cm dans sa plus grande longueur, "la taille d'un coffret de champagne", dit Sylvestre Lacour. "Dans ce cas, nous observerons des objets secondaires annexes autour de l'étoile". PicSat, qui sera lancé par la fusée PSLV avec trente autres satellites, est prévu pour fonctionner un an.

Originalité supplémentaire: tout radioamateur disposant d'un minimum d'équipement de réception radio pourra recevoir et écouter ses transmissions.

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