Une nouvelle espèce de ptérosaure, un gigantesque reptile volant, découverte au Canada

13 Septembre, 2019, 14:37 | Auteur: Anatole Charbonneau
  • Un d'artiste a imaginé le monstre volant qui a vécu voici 77 millions d'années

Les fossiles avaient été découverts il y a déjà 30 ans dans la province canadienne de l'Alberta, mais les paléontologues les avaient alors associés au Quetzalcoatlus, découvert au Texas.

C'est en réanalysant un amas de fossiles de ptérosaures découverts en Alberta, au Canada, que des paléontologues ont identifié une espèce auparavant inconnue, dans le groupe des azhdarchidae (soit des ptérosaures géants). Ce ptérosaure, appelé scientifiquement Cryodrakon boreas, vieux d'environ 77 millions d'années, est l'un des deux plus gros animaux volants ayant existé, rivalisant par sa taille avec un autre ptérosaure connu, le Quetzalcoatlus (10,5 mètres), expliquent les chercheurs à l'occasion de la publication de leur étude dans le Journal of Vertebrate Paleontology. Cet animal, quant à lui, avait une envergure allant jusqu'à 10.5 mètres. David Hone, de l'Université Queen Mary de Londres, a déclaré: "C'est une découverte intéressante. Nous savions que cet animal existait mais à présent nous pouvons démontrer en quoi il est différent des autres azhdarchiadae et de ce fait, il obtient son propre nom". Apparus il y a environ 225 millions d'années, ces reptiles contemporains des dinosaures ont dominé le ciel pendant plus de 160 millions d'années, jusqu'à la fin du Crétacé, époque où ils ont totalement disparu, tout comme leurs congénères. En comparant le squelette d'un jeune animal à l'os de cou géant, intact, d'un autre spécimen, les paléontologues ont déduit que le Cryodrakon boreas pouvait atteindre 10 mètres à sa taille adulte.

À l'heure actuelle, les fossiles de ptérosaures sont rares et très peu d'azhdarchidae ont été retrouvés. Leurs grosses têtes, équilibrées au bout d'un cou très long, donnent un aspect de corps de type girafe avec de longues jambes et de grands pieds, sans oublier leurs ailes absolument gigantesques!

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De plus, l'humérus du reptile (l'os long de la partie supérieure du bras), est clairement différent de celui du Quetzalcoatlus texan. Mais Cryodrakon et Quetzalcoatlus appartiennent probablement à la même espèce.

Cryodrakon boreas, de la famille Azhdarchidae du groupe des ptérosaures (à ne pas confondre avec les ptérodactyles, ces derniers n'en étant qu'une subdivision), était un reptile volant vivant à l'époque du Crétacé supérieur, il y a près de 77 millions d'années. Au vu de son cou, le premier était en revanche sans doute plus robuste et peut-être plus lourd que le second dont la masse est estimée à 250 kilogrammes.

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